Legendy NBA #5: Isiah Thomas

Každá úspěšná éra musí jednou skončit. Platí to v každém sportu a basketbal není výjimkou. Když se 80. léta minulého století chýlila ke konci, začali si fanoušci klást otázku, kdo nahradí velikány Magica Johnsona a Larryho Birda a nastoupí na jejich místo jako leader NBA. Tou dobou sice nebyla nouze o talentované mladé hráče, ale nikdo z nich nevypadal, že by měl potřebné předpoklady k tomu, aby svůj talent přetavil v zisk titulu. Odpovědí na otázku se stali Bad Boys z Detroitu. Pistons byli tou dobou známí svým tvrdým stylem hry, který jim kromě pověstné přezdívky přinesl také několik velice úspěšných sezon. V čele Bad Boys nestál nikdo jiný než Isiah Thomas. Tenhle rozehrávač se do historie pro spoustu lidí zapsal jako velký záporák, protože byl obrovským rivalem asi každého úspěšného hráče své doby. 

Basketbalový talent od raného dětství

Už když byly Thomasovi 3 roky, začali ho jeho starší sourozenci učit hrát basketbal. V takhle mladém věku se naučil driblovat a dokonce házet na dětský koš. V západní části Chicaga, kde vyrůstal, dokonce několikrát vystupoval v poločasovém zábavném programu na zápasech zdejší mládežnické ligy. Postupem času se z něj stalo velice známé jméno a během prvního roku na střední škole se jeho tým dostal až do státního finále. Od té doby byl nejžádanějším mladým talentem široko daleko, což se projevilo i na nabídkách od vysokých škol. 

Nakonec se rozhodl na univerzitě hrát za Indiana Hoosiers, které trénoval velice přísný Bob Knight. Ten dával Thomasovi od začátku důrazně najevo, že nehledě na jeho status vycházející hvězdy, bude muset projevit stejnou snahu jako ostatní hráči. Několikrát mu dokonce vyhrožoval vyhozením z týmu a opakovaně mu říkal, že by měl s basketbalem skončit, protože na to jednoduše nemá. Tento přístup se nakonec ukázal jako účinný, protože už v prvních dvou sezonách na univerzitě se Thomasovi podařilo s Hoosiers vyhrát titul. Následně byl v roce 1981 draftován jako hráč číslo 2 a tím začala jeho kariéra v Detroitu.

Vítězná éra Bad Boys Pistons 

V Thomasově první sezoně se Detroit těsně nedostal do vyřazovací fáze. V následujících sezonách se Pistons sice výrazně zlepšili, ale nedostali se dál než do 2. kola playoffs. První větší úspěch zaznamenali v sezoně 1987, kdy se střetli ve finále konference s obhájci titulu z Bostonu v čele s legendárním Larry Birdem. Po 7 zápasech se sice radovali Celtics, ale pro Detroit to byla pouze předzvěst toho, co přišlo v následujících sezonách. O rok později se oba celky střetli znovu, tentokrát Pistons s přehledem vyhráli. V 7 zápase finálové série proti Lakers si Thomas vymknul kotník, ale i přesto zápas dohrál a dokonce ve 3. čtvrtině nasbíral 25 bodů, čímž stanovil rekord NBA. Ani to ale k výhře nestačilo a titul si domů odvezli Lakers.

Zdroj: Getty Images

V další sezoně ukončili Bad Boys základní část s 63 výhrami a do playoffs vstupovali z prvního místa východní konference. Roli favorita s přehledem potvrdili a za celou vyřazovací fázi prohráli pouze 2 zápasy. Třešničkou na dortu byla suverénní finálová série, kde se Pistons pomstili Lakers za prohru v předešlém roce vítězstvím 4-0. Isiah Thomas tedy po Larrym Birdovi porazil také Magica Johnsona a tím symbolicky ukončil jejich dlouhé nadvládí. O rok později se Detroitu podařilo titul obhájit a Thomas za své výkony obdržel cenu Finals MVP. Nutno dodat, že v letech 1988-1990 se v playoffs pokaždé střetli s Chicagem. Detroit vždy díky tvrdému hernímu stylu zvítězil a tím odstartovala velká rivalita nejen obou týmů, ale především jejich hlavních představitelů. Isiah Thomas je dodnes považován za největšího rivala Michaela Jordana. 

Zranění a konec kariéry

V sezoně 1991 se Chicagu podařilo ve finále konference Detroit konečně porazit a tím v podstatě ukončit jejich čas na výsluní. Od té doby se Pistons příliš nedařilo a Thomas musel v roce 1994 kvůli zraněnému kotníku ukončit kariéru. Poté se začal věnovat podnikání a pokoušel se prosadit také jako trenér. To se mu ale nepodařilo a jeho působení v Pacers a Knicks dopadlo nezdarem. V roce 2000 byl uveden do síně slávy a je považován za jednoho z nejlepších hráčů 80. let. 

Úspěchy

Thomas získal 2x titul a jednou ocenění Finals MVP. Kromě toho byl 12x nominován do All-star game a 2x se v ní stal nejužitečnějším hráčem. V roce 1985 vedl ligu v asistencích a v této kategorii je dnes na 9. příčce v historických tabulkách. 

Zajímavosti

V playoffs v sezoně 1984 nastřílel v zápase proti Knicks 16 bodů za 94 vteřin.

I přesto, že v roce 1992 patřil mezi nejlepší aktivní hráče, nebyl členem legendárního Dream Teamu. Důvodem údajně měl být jeho špatný vztah s Michaelem Jordanem. Jordan to několikrát popřel, ale Magic Johnson později uvedl, že spolu s Jordanem a dalšími hráči zajistili, aby vedení národního týmu USA Thomase nepozvalo

Thomas byl nechvalně známý tím, že měl napjaté vztahy s ostatními hvězdami NBA. O Larrym Birdovi dokonce prohlásil, že je známý jenom z toho důvodu, že je běloch

V playoffs v roce 1989 porazil Thomas se svým týmem Larryho Birda, Michaela Jordana a Magica Johnsona. Zároveň je jediným hráčem, který proti všem třem jmenovaným za svou kariéru vyhrál většinu zápasů.

I přesto, že na něj byl trenér Bob Knight velice přísný, měli spolu s Thomasem ve skutečnosti velmi dobrý vztah a dokonce zůstali přáteli i potom, co z univerzity odešel. 

Thomas se pyšní velice zajímavou statistikou. Žádný jiný hráč nedokázal Michaela Jordana porazit víckrát než on. Z 65 zápasů, které proti sobě odehráli, zvítězil Thomas 36x. 

Ačkoliv byl Thomas kvůli svojí rivalitě s ostatními hráči v médiích často prezentován v negativním světle, ve skutečnosti je v osobním životě velice štědrý člověk. Během svého působení v Detroitu zaplatil 75 studentům kompletní stipendium na vysoké škole a pořádal také mnoho charitativních akcí.

Thomasova charitativní organizace Mary’s Court je pojmenovaná po jeho matce, která ho od dětství vedla k tomu, aby pomáhal ostatním lidem. Vzhledem k tomu, jaký vliv má tato organizace v Chicagu, byla podle ní dokonce pojmenována ulice v západní části města, kde Thomasovi dříve žili.